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保产量还是保环境?美国初创企业研发“提锂”新工艺 一招致胜
2021.09.23 15:25 财联社 黄君芝

财联社(上海,编辑 黄君芝)讯,随着科学技术的不断发展,当今世界可谓是日新月异。电子产品不断更新换代,而随着“绿色主题”的兴起,电动汽车也愈发受到人们的喜爱。有鉴于此,当前世界对锂金属的需求正呈爆炸式增长。

需求不断飙升的同时,供应无法足够快地跟上。这是今天的经济挑战。但更长期的问题是,锂的开采可能会造成严重的环境后果。要大量获取锂,要么需要从坚硬的岩石中开采,要么需要从地下卤水中蒸发,而地下卤水本质上就是沙漠中的盐水池。

随着“脱碳目标日”越来越接近,科学家们一直都在试图找到一种更可持续的方式来提取这一关键元素。美国总统拜登(Joe Biden)的目标是,到2030年,美国新销售的乘用车中有一半是电动的。加州和纽约州已经采取措施,在数年内有效禁止销售新的汽油动力汽车。

近期,美国锂提取技术初创企业Lilac Solutions正在完成一轮1.5亿美元的融资,该公司将开发一项技术,大幅减少从大陆卤水中提取锂所需的土地和淡水面积。这轮融资由美国风险投资商Chris Sacca麾下的Lowercarbon Capital和美国普信集团(T. Rowe Price)牵头。

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Lilac的首席执行官兼创始人Dave Snydacker表示,他的公司已经证明了从一英亩大小的系统中提取锂的产出,相当于传统方法从10000英亩带有蒸发池的设施中提取的锂量。作为蒸发技术的替代品,该公司开发了一种名为离子交换珠的材料,用于提取锂的生产工艺中。这些珠子在肉眼看来就是一毫米的白色颗粒,由坚硬但多孔的坚固陶瓷材料制成。

该公司将珠子装载到卤水资源所在的大储罐中。当卤水流过水箱时,这些小珠子吸收了锂,同时排除了水中的污染物,如钠、镁、钙和硼。该系统用盐酸冲洗小球,生成氯化锂,然后将其转化为锂的粉末形式,这是汽车制造商生产电池所需要的。

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“我们认为,如果没有这样的技术,加州、纽约或总统拜登都无法实现他们的电动汽车目标,”Lowercarbon的合伙人Clay Dumas说,并称他的公司对Lilac的投资超过了他们所支持的任何其他公司,他认为该技术可能是解决美国供应链问题的核心。

据了解,Lilac公司的离子交换珠在需要更换之前可以重复使用数百次。然后,公司可以将它们送回工厂,将它们熔化,重新制造成新的珠子。

“很多人都尝试过这样做,”Snydacker说,“但Lilac首次开发出了一种具有锂商业化生产所需的化学性质的珠子。”

有了这笔资金,该公司计划在明年将员工人数增加一倍。该公司还将在阿根廷和智利建设锂示范项目,作为美国试点项目的补充,并将继续向电池和汽车制造商提供锂的样品。

Prime Impact基金的董事总经理Matthew Nordan表示,除了比传统提锂方法可以使用更少的水和更多的可再生能源外,Lilac的系统还缓解了盐的浪费问题,满足了对生产速度的需求。

Nordan解释称,“如果你看看我们今天是如何生产电池用锂的,你会发现,很多锂都是在上帝认为合适的地方生产的。公司挖管道,从地下泵出大量的水,最终形成粘性的泥浆,然后用卡车运走。他们留下了大量的盐,每次下雨,盐就会顺着山谷流进农田。”

“Lilac则从大陆卤水中抽出所有尚未使用过的东西,并把它们放回当初发现它们的地方。”他补充说,“如果锂产量不增加,汽车行业将面临成本急剧上升。”

情报公司Benchmark Mineral Intelligence预测,到2025年,锂的供应短缺将达18.9万吨。该公司表示,“这是一个很好的例子,表明锂需求正在迅速而持续地发展。它正以其他大宗商品从未经历过的速度成为主流。这一切都是由锂离子驱动的电动汽车革命推动的。”

根据Benchmark的数据,锂离子电池占汽车锂离子电池成本的5%。该公司称,如果汽车制造商不能控制住原材料,“未来几年,他们的电池成本可能会上升,而20年来电池价格却一直在下降。”

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